發現成長最快黑洞 每天吞一顆太陽

J0529-4351是迄今發現最明亮的類星體。(European Southern Observatory)
J0529-4351是迄今發現最明亮的類星體。(European Southern Observatory)

文/記者陳俊村

天文學家發現迄今已知最明亮的類星體(quasar),也是宇宙中最亮的天體。它內含的超大質量黑洞是目前已知成長最快的黑洞,每天吞噬的物質,相當於一個太陽的質量。

歐洲南方天文台(European Southern Observatory)近期發布的新聞稿指出,天文學家藉該天文臺的甚大望遠鏡,觀測到被命名為J0529-4351的類星體,距離地球超過120億光年。

類星體是遙遠星系中極為明亮的核心,由超大質量黑洞提供能量。這些黑洞會從四周吸收物質並發射大量的光,促使類星體成為天空中最明亮的天體之一,從地球上都能觀測到遙遠的類星體。

一般來說,最明亮的類星體意味著成長最快的超大質量黑洞。

此為藝術家筆下示意圖。(European Southern Observatory)此為藝術家筆下示意圖。(European Southern Observatory)

主導這項研究的澳洲國立大學(Australian National University)天文學家沃夫(Christian Wolf)說,「我們已經發現迄今已知成長最快的黑洞。它的質量相當於170億個太陽,每天可以吃掉一個太陽。這使它成為宇宙中已知最亮的天體。」

這個黑洞吸入大量物質,以吸積盤(accretion disk)的形式存在,而它發出非常多的能量,使J0529-4351的亮度超過太陽500兆倍。這個吸積盤的直徑為7光年,相當於太陽到海王星軌道距離的1.5萬倍。

值得注意的是,這個破紀錄的類星體一直不為人所知。研究報告撰寫人之一、該校天文學家安肯(Christopher Onken)表示,人們已知大約100萬個印象比較不深刻的類星體,而J0529-4351是在1980年代首次被觀測到,但幾十年後才被歸類為類星體。

尋找類星體需要從大面積天空中取得精確、非常龐大的觀測資料。先前的分析認為,J0529-4351太亮,不可能是類星體,而是一顆恆星。但研究人員去年利用澳洲賽丁泉天文臺(Siding Spring Observatory)的ANU2.3公尺望遠鏡進行觀測,確認它是遙遠的類星體。而甚大望遠鏡提供的關鍵數據,讓研究人員證實它是迄今觀測到的最亮類星體。

研究成果已發表在《自然天文學》(Nature Astronomy)期刊。◇

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